Integriteit gesmeed in kooien

Chris Hedges* gaf onderstaande toespraak voor 27 geslaagde studenten die voorheen gedetineerd waren – van wie hij sommigen in de gevangenis had onderwezen – en hun families aan de Rutgers University (New Jersey) afgelopen vrijdag. De ceremonie werd gehouden in het kader van het Mountainview-programma aan Rutgers, dat studenten helpt bij het afronden van hun studie bij Rutgers nadat ze een college hebben gevolgd in gevangenissen
(bron: truthdig.com 13 mei 2019)

* Hedges heeft jarenlang collegecursussen gegeven in gevangenissen in New Jersey. Hij geeft ook een cursus aan de Princeton University, waar de klas is samengesteld uit voor de helft gevangenen en een andere helft Princeton-studenten. Hij heeft zichzelf beschreven als een socialist en meer specifiek als een christen-anarchist.

____________________________________________________________

Mijn collega-afgestudeerden: Integriteit is geen overgeërfde eigenschap. Het wordt niet verleend door privilege of status of rijkdom. Het kan niet worden nagelaten door elite scholen of instellingen. Het is geen product van geboorte of ras of geslacht. Integriteit is geen stamboom of een merk. Integriteit wordt verdiend. Integriteit wordt niet bepaald door wat we doen in het leven, maar wat we doen met wat het leven ons geeft. Het is wat we overwinnen. Integriteit is het vermogen om onze waardigheid te bevestigen, zelfs als de wereld ons vertelt dat we waardeloos zijn. Integriteit is gesmeed in pijn en lijden, verlies en tragedie. Het is gesmeed in de rechtszalen waar jullie zijn veroordeeld. Het is gesmeed in de boeien die jullie moesten dragen. Het is gesmeed in de kooien waar jullie woonden, soms al tientallen jaren. Het is gesmeed in het gehuil van jullie kinderen, zij die hun moeders of hun vaders verloren hebben aan het gedrocht van massale opsluiting. Het is gesmeed in het verdriet van jullie ouders, jullie broers, jullie zusters, jullie echtgenoten en jullie partners. Integriteit wordt gesmeed door de hel om je heen te overwinnen om te studeren in een krappe en claustrofobische cel voor het universitair diploma dat niemand, misschien zelfs jij niet, ooit dacht te verdienen. Integriteit is om te weigeren een statistiek te worden. Integriteit is opstaan ​​en schreeuwen naar een onverschillig universum: IK BEN IEMAND. En vandaag kan niemand ontkennen wie jullie zijn, wat jullie hebben bereikt en wat jullie geworden zijn – afgestudeerden, integere mannen en vrouwen die fel vasthielden aan jullie waardigheid en jullie vermogen om je wil uit te oefenen, en jullie zegevierden.

Verscheidene van jullie zijn mijn vroegere studenten: Boris, Steph, Tone, Hanif en Ron – hoewel ik eerlijk gezegd moeilijk het woord ‘vroeger’ kan gebruiken. Voor mij zijn jullie altijd mijn studenten. Ik heb vele uren met jullie doorgebracht in de gevangenisklassen. Ik ken de littekens die jullie dragen. jullie zullen deze littekens, dit trauma, voor het leven dragen. Neem bezit van jullie lijden. Ontken het niet. En weet dat genezing alleen komt door een brug te slaan naar anderen die lijden. Dat is zeggen tegen degenen die door de maatschappij zijn afgedankt: “Ik werd ook geminacht. Ik was ook waar jullie zijn. Ik voelde me ook alleen en in de steek gelaten. Maar net als ik kan en zal je het volhouden.” Ik ben niet romantisch over lijden. Ik zag er heel wat van als oorlogscorrespondent. Lijden kan sommige mensen beter maken. Anderen degradeert en vernietigt het. Maar degenen die het lijden overwinnen, die vasthouden aan compassie en empathie, kunnen worden wat Carl Jung ‘gewonde genezers’ noemde. Thornton Wilder schreef in zijn toneelstuk ‘De engel die de wateren verontrustte’: “Zonder jouw wonden, waar zou jouw macht zijn? … Zelfs de engelen kunnen de ellendige en blunderende kinderen op aarde niet overtuigen, zoals een mens die onder de wielen van het leven gebroken is. In dienst van de liefde kunnen alleen gewonde soldaten dienen.” En er was nog iets anders dat ik leerde als oorlogscorrespondent: onderwijs is moreel neutraal. Hoogopgeleiden kunnen net zo wreed en sadistisch zijn als de analfabeten. Daarom zijn er zoveel menselijke roofdieren, die profiteren van de ellende van de armen, in bedrijven zoals Goldman Sachs, klaargestoomd in Ivy League-universiteiten. Dit is de reden waarom James Baldwin schreef dat ‘schittering zonder passie’ – en daarmee bedoelt hij morele passie – ‘niets meer is dan steriliteit’.

In het stuk “Angels in America” ​​van Tony Kushner schrijft hij over het lijden en de demonisering van homoseksuele mannen met aids, niet heel anders dan het lijden en de demonisering die velen van jullie gevoeld hebben als leden van de criminele kaste.

“In jouw ervaring van de wereld. Hoe veranderen mensen?” vraagt ​​Harper.

“Nou, het heeft iets met God te maken, dus het is niet erg aardig”, antwoordt de mormoonse moeder. “God splijt de huid met een gekartelde duimnagel van keel tot buik en steekt er dan een enorme smerige hand in, hij grijpt je bloedige aderen vast en ze glijden weg om zijn greep te ontlopen, maar hij drukt hard, hij houdt vol, hij trekt en trekt tot al je ingewanden eruit zijn getrokken en de pijn! Daar kunnen we niet eens over praten. En dan propt hij ze terug, vies, verward en gescheurd. Het is aan jou om het naaiwerk te doen. “

“En dan opstaan,” zegt Harper. “En rondlopen.”

“Gewoon verminkte ingewanden voorwenden,” bevestigt de mormoonse moeder.

“Dat is hoe mensen veranderen”, zegt Harper.

Trauma is niet statisch. Het is dynamisch. Het staat op jullie vlees geschreven. Deze littekens zullen jullie eerlijk houden als je ze gebruikt om je eigen gezicht te zien in diegenen die worden gedemoniseerd – vrouwen, immigranten, de LGBTQ-gemeenschap, moslims, arme gekleurde mensen. Als de waarheid gehoord moet worden, zoals Theodor Adorno schreef, moet het lijden worden toegestaan om te spreken. Flannery O’Connor erkende dat het morele leven altijd confrontatie met de wereld inhoudt. “St. Cyril van Jeruzalem schreef, een doopleerling onderrichtend:

‘De draak zit aan de kant van de weg en let op degenen die passeren. Pas op dat hij je niet verslindt. We gaan naar de Vader der Zielen, maar het is noodzakelijk om langs de draak te gaan.” Ongeacht welke vorm de draak ook mag aannemen, het is door deze geheimzinnige gang langs hem heen, of in zijn kaken, dat verhalen van welke diepte dan ook altijd verontrustend zullen zijn om te vertellen, en is dat het geval, vereist het op elk moment, in welk land dan ook, aanmerkelijk veel moed om zich niet af te wenden van de verhalenverteller.”

Er zijn mensen in deze zaal die misdaden hebben gepleegd, maar er zijn hier vandaag geen criminelen. Niet dat criminelen niet bestaan. Is het niet strafbaar om toe te staan dat meer dan 12 miljoen kinderen in de Verenigde Staten elke nacht honger lijden terwijl Amazon, dat vorig jaar 11 miljard dollar winst maakte, geen federale belastingen betaalde? In ons systeem van hulp aan bedrijven ontving Amazon zelfs een belastingteruggave van 129 miljoen dollar van de federale overheid. Is het niet misdadig dat de helft van alle Amerikanen in armoede of in de buurt van armoede leeft, terwijl de drie rijkste mannen in Amerika, waaronder de oprichter van Amazon, Jeff Bezos, fortuinen hebben die bij elkaar meer waard zijn dan de totale rijkdom van de armste helft van de Amerikanen? Is het niet misdadig dat miljoenen fabrieksbanen, die vroeger gezinnen in staat stelden een loon te verdienen waar je van kon leven, met gezondheids- en pensioenuitkeringen, werden verscheept naar plaatsen zoals Monterrey, Mexico, waar Mexicaanse werknemers in GM (General Motor) fabrieken $ 3 per uur verdienen zonder uitkeringen? Is het niet misdadig dat onze families worden opgeofferd om de waanzin van winsten van concerns te voeden, achtergelaten om weg te rotten in gewelddadige en postindustriële woestenijen zoals Newark of Camden? Is het niet crimineel om de armen in de straten van onze steden lastig te vallen en te terroriseren voor onbeduidende activiteiten, zoals het verkopen van losse sigaretten of het “belemmeren van voetgangersverkeer”, wat betekent dat je te lang op een stoep staat, terwijl Bank of America, Citibank en Goldman Sachs nooit verantwoordelijk gehouden worden voor het vernietigen van de wereldeconomie en het vernietigen van 40 procent van de rijkdom van de wereld door middel van fraude? Is het niet misdadig dat, terwijl de armoede is gestegen en de criminaliteit inderdaad is gedaald, onze gevangenispopulatie meer dan verdubbeld is?

George Bernard Shaw had het bij het juiste eind:

Armoede is “de ergste van alle misdaden. Alle andere misdaden zijn ermee vergeleken, deugden ; alle andere schande is in vergelijking daarmee ridderlijkheid. Armoede verpest hele steden, verspreidt vreselijke plagen, doodt de zielen van iedereen die in het zicht, geluid of geur ervan komt. Wat je misdaad noemt, is niets: een moord hier en een diefstal daar, een klap nu en een vloek dan. Wat doen ze ertoe? Het zijn alleen de ongelukken en ziektes van het leven; er zijn geen vijftig echte professionele criminelen in Londen. Maar er zijn miljoenen arme mensen, verachtelijke mensen, vuile mensen, slecht gevoede, slecht geklede mensen. Ze vergiftigen ons moreel en fysiek; ze doden het geluk van de samenleving; ze dwingen ons om afstand te doen van onze eigen vrijheden en onnatuurlijke wreedheden te organiseren uit angst dat ze tegen ons zouden opstaan ​​en ons naar hun afgrond zouden slepen. Alleen dwazen zijn bang voor misdaad; we zijn allemaal bang voor armoede.”

Rabbi Abraham Joshua Heschel zei over de samenleving dat “sommigen schuldig zijn, maar iedereen is verantwoordelijk.” De misdaad van armoede is een gemeenschappelijke misdaad. Ons falen, als de rijkste natie op aarde, om veilige en gezonde gemeenschappen te bieden, waarin alle kinderen genoeg te eten hebben en een toekomst, is een gemeenschappelijke misdaad. Ons onvermogen om iedereen en met name de armen van een goede opleiding te voorzien, is een gemeenschappelijk misdrijf. Ons falen om van gezondheidszorg een mensenrecht te maken en onze geplaagde ouders, opgezadeld met astronomische medische rekeningen, failliet laten gaan om hun zieke zonen of dochters te redden, zijn gemeenschappelijke misdaden. Ons falen om zinvol werk te bieden – kortom de mogelijkheid van hoop – is een gemeenschappelijk misdrijf. Ons besluit om politiediensten te militariseren en gevangenissen te bouwen, in plaats van te investeren in mensen, is een gemeenschappelijk misdrijf. Ons misplaatste geloof in liefdadigheid en filantropie in plaats van gerechtigheid is een gemeenschappelijke misdaad.” Jullie christenen hebben een gevestigd belang in onrechtvaardige structuren die slachtoffers produceren bij wie je dan je harten kunt uitstorten in liefdadigheid,” sprak Karl Marx, een groep kerkleiders bestraffend toe.

Als we niet werken aan het elimineren van de oorzaken van armoede, de grootste van alle misdaden, en de institutionele structuren die de armen arm houden, dan zijn wij verantwoordelijk. Er zijn kwesties van persoonlijke moraliteit en ze zijn belangrijk, maar ze betekenen niets zonder een verplichting tot sociale moraliteit. Alleen degenen die er zijn geweest, begrijpen het echt. Alleen degenen met integriteit spreken de waarheid. En daarom leg ik mijn vertrouwen bij jullie.

Mijn eerste student die bijna vier jaar geleden uit de gevangenis kwam, Boris Franklin, studeert vandaag af. Ik ontmoette hem met zijn moeder aan de poort. Hij had 11 jaar binnen doorgebracht. Zijn eerste woorden voor mij waren: “Ik moet mijn bibliotheek opnieuw opbouwen.”

Boris maakte deel uit van de klas in de gevangenis van East Jersey, dat het stuk ‘Caged’ schreef. Hij en ik hebben de afgelopen vier jaar honderden uren besteed aan het bewerken en herschrijven van het stuk voor het podium. Het werd een jaar geleden uitgevoerd in het Passage Theatre in Trenton, waarbij Boris een van de centrale rollen op zich nam. Het was bijna elke avond uitverkocht, bijgewoond door families die de pijn van massale opsluiting te goed kenden.

In die klas lazen we August Wilson’s toneelstuk “Joe Turner’s Come and Gone.” De goochelaar Bynum Walker vertelt getraumatiseerde Afro-Amerikanen die uit de nachtmerrie van de slavernij en het lynchen komen dat ze allemaal een lied hebben, maar ze moeten het opzoeken. Zodra ze hun lied vinden, zullen ze hun eenheid vinden als een volk, hun innerlijke vrijheid en hun identiteit. De zoektocht naar iemands lied in het stuk van Wilson functioneert als gebed. Het geeft elke persoon een doel, kracht en hoop. Het staat een persoon toe, zelfs iemand die bitter onderdrukt is, om zijn of haar waarheid uitdagend naar de wereld uit te spreken. Ons lied bevestigt ons, zelfs als we ontmoedigd zijn en geminacht worden, als menselijke wezens.

Boris was net zo vastberaden als ik om dat liedje, jullie liedje, buiten de muren van de gevangenis te horen, om die waarheid te verheffen, om de integriteit te bevestigen van degenen die de wereld is vergeten en die ze heeft gedemoniseerd. Jullie lied is essentieel. Het moet gehoord worden. Ik weet niet of ik had kunnen doorstaan ​​wat jullie hebben doorstaan ​​en kunnen worden wie jullie zijn geworden. Boris heeft onze vriend Michael Nigro eens verteld dat hij niet begreep waarom mensen zoals ik de gevangenis ingingen, dat wanneer iemand iets voor je deed in de ‘hood’, hij of zij meestal iets van je wou. Maar jullie moeten weten, mijn studenten, wat jullie me hebben gegeven. Dat kan niet in geld worden uitgedrukt. Het is een van de kostbaarste dingen die ik bezit. Het is jullie vriendschap. En daarom ben ik vandaag de meest gezegende onder jullie.

________________________________

Massa-opsluiting in de VS

bron: wikipedia

De VS zet meer mensen gevangen dan welk land in de wereld. Volgens de laatste cijfers zijn dat er 2.121.600, ongeveer 1,5 miljoen meer dan China (2e plaats), dat een ongeveer viermaal zo grote bevolking heeft. Ook qua bevolkingsratio neemt de VS een eerste plaats in met 655 mensen op 100.000 die gevangen zitten. Dat kost de VS ongeveer 80 miljard per jaar. Onder president Ronald Reagan en zijn ‘war on drugs’ nam de gevangenisbevolking snel toe. 39% van de gevangenisbevolking is wit, 40% zwart en 19% spaanstalig, terwijl witte mensen 64% van de totale bevolking uitmaken, zwart: 13% en spaans: 16%. Ongeveer 9% van alle gevangenen in de VS komen terecht in particuliere gevangenissen in handen van o.a. Wells Fargo, Bank of America, Fidelity Investments, General Electric and The Vanguard Group. Een studie uit 2014 aan UC Berkeley toont aan dat minderheden een groter percentage van de gevangenen uitmaken in particuliere gevangenissen dan in federale tegenhangers, grotendeels omdat minderheden goedkoper opgesloten kunnen worden en er dus meer aan verdiend kan worden. Gevangenissen zijn geleidelijk een bron van lage lonen geworden voor bedrijven die werk willen uitbesteden aan gedetineerden. Bedrijven die gebruik maken van gevangenisarbeid zijn onder meer Walmart, Eddie Bauer, Victoria’s Secret, Microsoft, Starbucks, McDonald’s, Nintendo, Chevron Corporation, Bank of America, Koch Industries, Boeing and Costco Wholesale. Ongeveer 18% van de in aanmerking komende gevangenen in federale gevangenissen zijn in dienst bij UNICOR en worden minder dan $ 1,25 per uur betaald. In alle gevangenissen zijn uurlonen van $ 0,25 geen uitzondering.

Geef een reactie

Vul je gegevens in of klik op een icoon om in te loggen.

WordPress.com logo

Je reageert onder je WordPress.com account. Log uit /  Bijwerken )

Google photo

Je reageert onder je Google account. Log uit /  Bijwerken )

Twitter-afbeelding

Je reageert onder je Twitter account. Log uit /  Bijwerken )

Facebook foto

Je reageert onder je Facebook account. Log uit /  Bijwerken )

Verbinden met %s